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Una energía prodigiosa
laprensa.com.ec | Madrid | VIERNES 12/1/2018

Científicos estudian estallidos rápidos de radio
(ABC) Los estallidos rápidos de radio o por sus siglas en inglés, FRB’s, son pulsos de radio de muy alta energía que apenas duran milisegundos y que parecen proceder de más allá de la Vía Láctea, nuestra galaxia.

Misterio. Resultan un verdadero dolor de cabeza para los astrónomos que, hasta ahora, han sido incapaces de esclarecer su origen. Pero existe una fuente conocida en la que las señales se repiten: un misterioso objeto: FRB 121102. Localizado en una región de formación de estrellas en una galaxia enana a 3.000 millones de años luz, ha registrado ya más de doscientos emisiones desde su primera detección en 2012, ráfagas intermitentes tan brillantes que son visibles en todo el Universo.

Enigma. ¿De dónde provienen? Es tan enigmático que incluso se especula con que pueden ser provocadas por una civilización avanzada. Nuevas observaciones dadas a conocer en la revista “Nature” por un amplio equipo internacional dirigidos por la Universidad de Ámsterdam y el Instituto Holandés de Radio Astronomía (Astron) pueden arrojar luz sobre este intrincado asunto. Apuntan a que hay algo muy poderoso detrás del misterio, fuertes campos magnéticos como los que ya se han visto alrededor de los agujeros negros supermasivos, pero que también pueden ser provocados por otro fenómeno: una estrella de neutrones en un ambiente extremo.

Trabajo. Los astrofísicos utilizaron datos del telescopio Green Bank en Virginia Occidental (EEUU) y del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico para comprobar cómo las ráfagas de FRB 121102 sufren un extraño efecto llamado rotación de Faraday. Cuando las ondas de radio atraviesan el plasma magnetizado, su plano de polarización se “retuerce”. Esto es lo que les ocurre a las emisiones de radio de entornos magnéticos extremos al rededor de agujeros negros masivos, como los que se encuentran en los centros de las galaxias. Pero las ráfagas de FRB 121102 rotan hasta tal extremo (más de 500 veces más que cualquier otra observada hasta la fecha) que los astrónomos concluyen que deben pasar a través de un gran campo magnético con plasma denso. Esto es lo que les lleva a pensar que las señales pueden provenir de una estrella de neutrones giratoria altamente magnetizada, un magnetar, en las cercanías de un enorme agujero negro de diez a cien millones de veces la masa del Sol.

Caso. Las ráfagas cortas, que oscilan entre 30 microsegundos y 9 milisegundos de duración, indican que la fuente podría tener tan solo diez kilómetros de diámetro, el tamaño típico de una estrella de neutrones. También es posible que el magnetar interactúe con el material de la nebulosa despedido por la explosión de la estrella original o que un púlsar, un cadáver estelar que gira sobre sí mismo a gran velocidad, lo haga con el viento altamente magnetizado. FRB 121102 produce una energía prodigiosa. Una sola ráfaga que dura menos de un milisegundo irradia energía suficiente para igualar la producción de nuestro Sol durante todo un día. “Esto es extraordinario. Lo que sea que esté pasando da miedo. No nos gustaría estar allí”, dijo James Cordes, profesor de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York (USA).

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